El plan de la NASA para salvar el helicóptero de ingenio de las frías noches marcianas

El helicóptero de ingenio de la NASA ha capturado el afecto del mundo con sus exploraciones de Marte, que han sido mucho más exitosos que incluso las predicciones más optimistas. Pero después de 28 vuelos, el helicóptero está comenzando a sufrir las duras condiciones del invierno marciano.

NASA’s Ingenuity Mars Helicopter Captures Record Flight

Con los cambios estacionales en Marte, hay más y más polvo en la atmósfera, y eso está causando problemas para el ingenio y amenazar el futuro del helicóptero. Esto se debe a que el polvo se azota en la atmósfera delgada y se establece en el panel solar del helicóptero, lo que disminuye la cantidad de energía que puede recoger del sol. El helicóptero ya experimentó un problema en el que se perdieron las comunicaciones debido a la falta de poder, lo que había causado restablecer el reloj interno del helicóptero y lo que significaba que perdió su registro con el Rover de perseverancia.

En una publicación de blog de la NASA, el líder del equipo de Ingenuity, Teddy Tzanetos, explicó que el equipo espera que el ingenio tenga escasez de energía continua durante todo el invierno marciano, que dura hasta septiembre u octubre.

"Los desafíos como estos son de esperar: después de cientos de soles y docenas de vuelos más allá de los cinco vuelos planeados originalmente, el helicóptero con energía solar está en terreno desconocido", escribió Tzanetes. “Ahora estamos operando lejos de nuestros límites de diseño originales. Históricamente, Mars es muy desafiante para la nave espacial (particularmente la nave espacial con energía solar). Cada sol podría ser el último del ingenio ".

La principal amenaza para el ingenio es el frío. Los calentadores que mantienen el ingenio cálido por la noche usan mucha potencia, y a medida que las noches se vuelven más frías se necesitan más. Pero con menos potencia, el ingenio ya no puede ejecutar sus calentadores toda la noche, por lo que algunos de sus componentes caerán por debajo de sus temperaturas nominales, algunas veces. Esto dañará el hardware con el tiempo, pero es difícil predecir exactamente cuánto durarán los componentes.

La primera prioridad del equipo ahora es sacar todos los datos del ingenio y copiarse a la estación base del helicóptero para garantizar que se guarde la mayor cantidad de datos posible. Entonces quieren mantener el ingenio volando el mayor tiempo posible. Planean realizar un giro de prueba de los rotores del helicóptero antes de cada vuelo, para verificar que todo funcione y no ha sido dañado por el frío durante la noche. Si la prueba se ve bien, podrán seguir adelante con el vuelo 29 según lo planeado en los próximos días.

Se mantendrán en la comunicación diaria con el ingenio contactándolo cada mañana cuando sea más probable que tenga suficiente potencia para intentar arrancar, en un proceso llamado actividad de búsqueda. Esto les permite restablecer el reloj a bordo del ingenio y programar cualquier actividad para el día, para hacer el mayor uso de la potencia que tienen.

"Toda la telemetría negada hasta ahora sugiere que el ingenio es saludable, sin signos de daño por los ciclos fríos durante la noche", escribió Tzanetos. "Esta mañana, la búsqueda seguida de actividades nocturnas es nuestra nueva normalidad para el futuro inmediato".

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